Quillagua. El lugar más seco del planeta

Llegué a este lugar por circunstancias laborales, y cuando uno conoce sitios tan recónditos siempre te impactan de una u otra forma. Por eso quiero tomar la contingencia y mostrarles qué es Quillagua después de ser el epicentro del terremoto de 2007 que tuvo lugar en el Norte Grande de Chile.

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Quiero mostrarles el abandono y el no futuro de un pueblito cuyo único destino es desaparecer y convertirse en uno de los tantos pueblos fantasmas que existen en el árido desierto de Atacama.

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Cerca de tres horas en vehículo nos demoramos desde la ciudad de Iquique hasta el pueblo de Quillagua o “Agua de Luna” en lengua aymara. Mi misión era acompañar la ayuda que llevaba la compañía para la cual trabajo y entregarla a las 110 personas que hoy viven en este pueblo, el cual fue azotado por un terremoto grado 7.7 en la escala de Richter; y que paradójicamente, ni siquiera ha salido en los diarios ni la televisión, a pesar de haber sido el epicentro.

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Seguramente a las autoridades y medios de comunicación no les sirve mucho acudir a este lugar, un pueblo en medio del desierto que bordea el río Loa, perdido entre las regiones de Tarapacá y Antofagasta.

Un pueblo que mayoritariamente está compuesto por adultos mayores. Un pueblo que está destinado a morir y que nadie conoce, no sirve para “mostrarse” frente a la opinión pública… ¡qué lamentable!

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Quillagua a comienzos del siglo 20 era la flor del desierto, ya que en la época de oro de las salitreras esta localidad las abastecía de forraje para los animales, e incluso llegó a exportar fardos al sur de Chile. Sin embargo, con la I Guerra Mundial y el desplome del “oro blanco”, las salitreras y Quillagua comenzaron a declinar. Lamentablemente para este pueblo el decaimiento aún no tiene fin.

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Hasta el año 70 el tren Longino (mítico tren que iba desde Iquique a Santiago y demoraba 3 días y 2 noches) paraba tres veces a la semana en la estación de Quillagua, lo que llenaba de vida y turistas la ciudad, pero de pronto en 1973 dejó de pasar por el oasis.

Después la autoridad decidió darle otro trazado a la autopista (Ruta 5 norte) y sacarla del pueblo, la cual pasaba por la calle principal de Quillagua: Avenida Comercio. Así, junto con la carretera, desaparecieron los restaurantes, el hotel y los pocos turistas que iban quedando.

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Décadas más tarde vino el desastre ecológico, en 1982 una empresa sanitaria, entubó las aguas dulces del río Loa para abastecer de agua potable a las grandes ciudades; y finalmente las aguas saladas del río un día de 1997 trajeron a todos los peces muertos, quedando el suelo inerte y los vegetales incomibles.

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Las fuertes lluvias en el altiplano habían arrastrado desechos tóxicos acumulados por muchos años en el desierto, contaminando las aguas y único sustento de la zona.

Los turistas que frecuentaban el balneario del oasis dejaron de llegar, y las cabras, cerdos y burros murieron de diarrea. Y para rematarla, hoy son el epicentro de un gran terremoto.

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La historia de este lugar tiene más sabores amargos que dulces, pero es una gran historia. Según la National Geographic, Quillagua es el “punto más seco de la tierra”, con registros pluviométricos en los últimos 40 años de apenas 0,5 mm de agua caída.

Acercarse a Quillagua es para decir: “no podría vivir en un lugar como este”, existen dos teléfonos públicos, el restaurante “San Miguel” donde disfruté una rica cazuela de pollo de corral y un estofado de carne, casi tan rico como el que hace mi abuela.

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Y mientras degustaba esta grata comida casera comenzó a temblar largo y tendido, pero la gente del lugar parece estar acostumbrada, porque todos los que allí se encontraban siguieron “cuchareando” como si nada hubiese pasado.

Hacía dos horas que mi celular estaba muerto en aquel lugar, y ya sentía que estaba en medio de la nada. Lo cómico del norte es que después de cruzar dos horas el desierto y comer sólo polvo, de repente aparecen los oasis.

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Así apareció Quillagua en el amarillo y seco suelo, como una mancha verde que bordea el delgado río Loa (el río más largo de Chile), lleno de árboles, casas de adobe y ni un alma en sus calles.

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En ese momento pensé que más que el norte parecía la zona central de Chile, había olor a campo de Curicó o tal vez de Talca. La gente estaba en la sede vecinal esperando la ansiada ayuda y nos agradecía diciendo que se sentían olvidados y que esto les daba esperanza.

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Hoy sus casas se ven en pie, pero sólo al entrar a ellas te das cuenta que el terremoto no sólo las maltrató, sino que también las destruyó…

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La verdad es que este trabajo de periodista muchas veces reconforta el alma, y ayuda a ver esas realidades escondidas para el común de la gente.

Siento que así como nunca olvidaré la ciudad de Roma, Quillagua tampoco podrá salir de mi corazón, porque ese paisaje tan atípico, su historia y la poca gente que va quedando en el lugar, se robó un pedacito de mi ser para quedarse en aquel pueblito olvidado por el mundo.

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23 comentarios sobre “Quillagua. El lugar más seco del planeta

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  1. Danny:me encantó tu artículo de Quillagua,tremendamente humano,tremendamente sensible.Me encantó hasta la emoción.Te felicito de verdad,te felicito,porque viste ese drama de la gente con el corazón.Con cariños Roge.-

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  2. Dani te pasaste!!! puchas que me dio penita el relato, !como se pueden olvidar de esa pobrecita gente!…bendita seas por llevar un poco de alegria y esperanza a traves de tu trabajo…
    mami

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  3. Hola señora. sabes, se me ocurre que debemos hacer algo por la gente de Quillagua, como una campaña informativa a través de nuestros blog.
    Yo publicaré en el mío una nota para que mis visitantes tengan por lo menos en la retina que existe este pueblito que es más azotado por la indeferencia que por la naturaleza.
    Me gustó eso de Roma y Quillagua… me emocionó.

    Un beso, tu amigo de siempre
    Leo

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  4. Querida Dani: Soy un Tocopillano con raices Quillagueñas; y te Agradezco la sensibilidad por Quillagüita; Lamentablemente por razones de trabajo es que me he ausentado de Mi querida Quillagüa. Dios quiera que las auturidades tengan un poquito de sensibilidad como tu y puedan realizar algo por esta añorada tierra. No me queda mas que agradecer por tu tiempo dedicado a esta tierra y su querida gente que se lleva dentro del corazon.
    Saludos
    Nico

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  5. Daniella.

    Una sorpresa haberme encontrado con tu interesante y entretenido blog. Comparto tu apreciación sobre ese lugar tan sui generis que es Quillagua. Me tocó realizar un par de campañas de exploraciones mineras al interior del oasis realizando sondajes en que encontramos agua a 300 metros de profundidad ¡¡Que contrariedad que sea el lugar más seco de la tierra!!
    Te felicito por tus artículos

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  6. Daniella: Por casualidad entré a tu página y me animé a contarte algo más de Quillagua. Yo vivo en Calama, así que en cada viaje que hago a Iquique me toca pasar por este pequeño oasis que se muere.
    Durante la Guerra del Pacifico hubo varios destacamentos de distintos Regimientos que hicieron guardia en la llamada “Linea del Loa”.
    Se ocupó a partir del 25 de abril del 79. Ahí estuvieron soldados del Regimiento Santiago y de la Artilleria de Marina.
    Cerca de ahí, hacia el este está Paso Toco donde existe un refugio que fué usado por los soldados.
    Hacia el norte el primer cerro que uno pasa camino a Iquique se llama Soledad y ahí estaban los peruanos ( unos 800) dependientes del General Bustamante.
    Como ves no sólo el sector tiene historia arqueológica, sino que también forma parte de nuestra historia patria. Saludos.

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  7. Estimada Danielle:
    Emocionante para nosotros tu relato. Vivimos en Quillagua entre 1985-89, como parte de nuestra vida como disidentes políticos del gobierno militar.
    Hicimos un trabajo paciente (Mi marido y yo )como biologos, intentando crear nuevas fuentes de producción para esta localidad agrícola de subsistencia. Nuestro hijo creció alli libre a pesar de la dictadura, educado en los últimos años de su escuela básica por nosotros. Hoy es ingeniero, y cada vez que puede se acerca a su lugar. Tenemos muchos amigos allí. Y así como nosotros, existen otros ex-alumnos nuestros que compartieron esa interesante experiencia. Ojalá pudiesemos difundir que si la naturaleza allí es hostil y la economía de mercado hace lo suyo por medio de las mineras, la energía solar dota a Quillagua, con un enorme potencial para ser desarrollado.
    Gracias, Danielle y hasta siempre. Te saluda Matilde

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  8. Excelente reportaje, que nos refleja una triste realidad de un osasis en el desierto y el desenlace de un pueblo maravilloso que entrego una larga historia de sacrificio, alegrias e ilusiones.
    Con mis ochenta años vividoa en el pueble, cada dia que pasa solo los recuerdos me mantienen vivo, aferrado a los dias gloriosos en que la alfalfa, choclo, camarones, animales (cerdo, cordero, vacas, pollos, conejos, burro, caballares, mulares y ovejas) transitaban por las verdes chacras cubiertas de un hermoso verde que invitaba a vivir.
    Las risas de los niños, el carnaval de verano con sus fiestas y comparsas, los asados familiares, las reuniones en la plaza y la fiesta de San Miguel, quien nos mantiene por fe en esta tierra.
    Los amigos se fueron y los viejos nos quedamos esperando esa visita del amigo que no volvera. Nuestras tierra se seco y nuestras lagrimas tambien. La campana de la escuela espera a los niños de ayer y yo espero a mis amigos en mi casa como siempre…….

    Juan Loayza P, por siempre mi querido Quillagua.

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  9. Hola Dany, me encanto tu sitio, que emotivo! te cuento que soy diseñadora y estoy trabajando en un sitio para la fiesta de San Miguel de Quillahua, me encantaria tener algunas fotos tuyas en el sitio, tu me podrias decir si puedo acceder a ellas?

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  10. hooola, QUILLAGUA pueblo querido por muchos, ese es mi pueblo, mis raices son de alla…. y tambien nuestro santo patrono de quillagua SAN MIGUEL ARCANGEL !! que siempre me acompaña…..

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  11. Estimada Daniela,

    Junto con saludarte me presento, soy Sandra Vilches-Brevis. Te cuento que un canal de TV de USA viene en estos días a filmar y entrevistar acerca del agua en Chile y les interesa visitar Quillagua. Al parecer tu manejas información privilegiada y me gustaría conversar contigo, puedes enviarme tu celular para llamarte.
    Saludos Cordiales,
    Sandra

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  12. siendo hoy 12 de marzo del 2012.
    estamos en quilagua un pueblo abandonado con luz solamente de las 6pm hasta las 3am.pasando torres de alta tension a solamente a 200 metros de distanca del pueblo…bueno ese era mi comentario

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  13. Junto a SQM nosotos Netafim mining empresa lider de riego tecnificado minero para pilas de lixiviación estamos regando en quillagua alfalfa para ganado en apoyo a la comunidad de ese pueblito ademas usamos a mano de obra aymara para las instalaciones de riego tecnificado por lo que si hay gente que esta apoyando varios pueblitos atacameños lo mismo hacemos en toconao, talabre, socaire camar zapar estamos instalando riego de aspersion para alfalfa y riego por goteo viñas del desierto y usamos mano de obra zonal.

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  14. soy peruano ,,naci en lima ,,vivi en chile momentos hermosos y ahora vivo en argentina la verdad como les dije anteriormente,,este pueblo tenia futuro ,,pero mucho futuro pero no se porque las autoridades no hacen algo al respecto,,no les parece raro esto?saben que les estan quitando agua ..pero no hacen nada ,,me huele que aca hay algo escondido y para mi que las autoridades saben la verdad pero nadie dice la verdad ..porque les soy sincero creo que han comprado su silencio ,,a cambio de dinero ..como deben estar la conciencia de aquellos que compran la verdad con dinero ,,,ya sigan asi ,,si sigan asi ya dios les estara guardando su premio en el cielo se los aseguro,,sin mas palabras para decirles ,,sigan asi pueblo de quillagua adelante siempre unidos seremos mas nunca se desalienten porque sepan que tambien hay personas que como yo,, que estamos con ustedes exitos en todo

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  15. hola soy marcelo vivi bastante tiempo en quillagua entre los años 65 a 73 tengo grandes recuerdos del colegio la fiesta de san miguel el verano en el rio loa despues estuve en el año 2007 llevandole flores a mis abuelos y un tio y me dio bastante pena ver a quillagua tan abandonado dios quiera que tenga un resurgimiento me gusto tu articulo saludos

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  16. muy lindo tu relato.tuve la oprtundad de estar este año un mes en quillagua,compati con los pocos ancianos del pueblo,la señora Feliza.doña gladys,don bartolo,la señora Gloria ,doña Elda y muchos mas,un pueblo solitario,mucho calor,poca agua,el rio esta completamente contaminado.

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  17. Que triste y común situación para nuestros pueblos antiguos que se están muriendo por nuestra indiferencia y consumismo sin fin.
    Aún así por ser un apasionado de nuestra historia antigua tengo un profundo respeto por estas personas que con gran esfuerzo se mantienen y reciben a quién quiera para contarles de sus epocas de gloria.

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